El origen de las supernovas, al descubierto


El origen de las supernovas, al descubierto
Las supernovas, las estrellas que explotan al final de sus vidas, han sido utilizadas por los científicos como una especie de terminal cósmica para medir la expansión del universo, pero hasta ahora se desconocía cuál era el origen preciso de estos gigantescos estallidos estelares. Según una nueva investigación publicada en Nature, ya se conoce la respuesta: la fusión de dos enanas blancas.

FUENTE | ABC Periódico Electrónico S.A. 19/02/2010

Las supernovas son «objetos cruciales para entender el universo», afirma el autor principal del estudio, Marat Gilfanov, del Instituto de Astrofísica Max Planck en Alemania. «Y ahora empezamos a entender lo que enciende la mecha que causa la explosión».

Según la mayoría de los científicos, algunas supernovas, llamadas tipo 1a, se forman cuando una enana blanca (el corazón degenerado de una estrella gigante roja) se vuelve inestable después de exceder su masa máxima. Y según la misma teoría, la inestabilidad puede proceder de la fusión de dos enanas blancas, o por un fenómeno llamado de acumulación, un proceso por el cual una estrella absorbe una parte del material de otro.

Ahora, con el telescopio espacial Chandra de la NASA, Marat Gilfanov y sus colegas han estudiado supernovas de cinco galaxias elípticas y de la región central de la galaxia de Andrómeda. «Nuestros resultados sugieren que las supernovas se originan casi todas por la fusión de dos enanas blancas», ha explicado Akos Bogdan, del Instituto de Max Planck, coautor del estudio. «Si las supernovas se produjeran por acumulación, las galaxias serían alrededor de 50 veces más brillantes en el rayos X que lo que observamos en la realidad».

Se necesitan más estudios para determinar si la fusión es también la principal causa de la aparición de supernovas en las galaxias espirales. Identificar con antelación de la explosión de supernova es extremadamente complicado, ya que los pares de las enanas blancas son muy difíciles de detectar. Y cuando las enanas blancas están lo suficientemente cerca de comenzar la fusión, no tardan más que unas pocas décimas de segundo en estallar.

Conocer las supernovas es muy importante para medir las distancias cósmicas y buscar partículas de materia oscura.

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